Семейство страусовые

Африканский страус  имеет следующие отличительные признаки: очень сильное тело, длинную, в большей своей части голую шею, маленькую плоскую голову, большие, блестящие глаза, на верхнем веке заметны ресницы; уши голые, открытые, внутри обросшие волосами.

Клюв средней длины, прямой, округленный спереди, плоский на конце, снабженный роговым когтем: обе половинки клюва гибкие, ротовая щель доходит до самых глаз; ноздри продолговатые, открывающиеся приблизительно посередине клюва. Ноги у страуса высокие, сильные и голые, покрытые только на бедрах щетинами; плюсны в крупных чешуйках, лапы двупалые, внутренний палец которых вооружен большим широким и тупым когтем. Крылья довольно большие, но все же неспособные для летанья, снабженные двумя шпорами; маховые перья у них длинные, рыхлые, мягкие и висячие; хвост довольно длинный, состоящий из таких же перьев. Оперение всего тела довольно густое, мягкое и курчавое; на середине груди остается обнаженная роговая мозоль. У самцов все мелкие перья туловища угольно-черного цвета, длинные крыловые и хвостовые перья — ослепительно белые; голые части шеи ярко-красные; бедра мясокрасного цвета. Глаза карие; клюв желто-рогового цвета. У самок мелкое оперение буро-серое и только на крыльях и на хвосте черноватое; маховые и рулевые перья нечисто-белого цвета.

Молодые, недоразвитые еще страусята, сбросив свой птенцовый покров, получают такое же оперение, как у самок. Рост взрослого страуса-самца достигает в высоту приблизительно 2,5 метра, в длину, считая от кончика клюва до конца хвоста, по крайней мере 2 метра. Средний вес около 75 килограммов, доходит до 80—90.

Разумеется, что песчаные пространства пустынь, где нет никакой растительности, не могут прокормить страуса. Поэтому он встречается только в тех низменностях пустынного пояса, в которых растут хоть какие-нибудь скудные растения. Впрочем, следы этой птицы нередко можно встретить и на совершенно голых пространствах, так как страус, переходя из одной низменности в другую, пересекает такие места. Наступающая засуха принуждает страусов покидать равнины и уходить в другие, зачастую очень отдаленные местности, переселяться даже на избегаемые ими в другое время высоты; необыкновенная подвижность птиц дает им возможность легко совершать подобные переселения. Даже в богатых растительностью степях, где бесконечные травяные пространства, перемешанные с поросшими кустарником низинами, во всякое время года доставляют обильную пищу, страусы ведут все-таки кочевую жизнь, если только гнездование не приковывает их к определенному месту.

Некоторые путешественники говорят о значительных страусовых стадах, которые они встречали на своем пути. Обыкновенно страус живет маленькими обществами в 5—6 птиц или даже семьями, где больше самок, чем самцов. Такая семья занимает довольно обширное пастбище и держится на нем с постоянством. Первое условие, которому должно удовлетворять подобное место, это наличие воды. В пустынях, где находятся такие водные места, постоянно наталкиваешься если не на самих страусов, то на несомненные признаки присутствия птиц; их следы нельзя смешать с чьими-то другими следами. Страусы ходят на водопой постоянно одной и той же дорогой, так что вытаптывают настоящие тропинки, в необитаемых местностях они часто приводят в заблуждение — заставляют предполагать о прохождении здесь людей. Там, где разница между временами года не так резка, а потому и влияние их смены на растительный мир не столь велико, страусы, по всей вероятности, из года в год держатся один раз избранной местности и редко удаляются за ее границы.

Не подлежит сомнению, что страус, подобно верблюду, может пробыть несколько дней и без воды; но обыкновенно он ежедневно ходит на водопой к источникам или просто лужам и пьет с такой жадностью, что даже забывает присущую ему робость. «Когда страусы пьют у источника, — говорит .Андерсон, — они как будто ничего не видят и не слышат. Во время нашего пребывания у такого источника, где я в короткое время убил 8 штук этих великолепных птиц, они регулярно появлялись там каждый полдень, и хотя я не мог подкрасться к ним незамеченным, они все-таки подпускали меня на выстрел и отступали неторопливо шаг за шагом».

Если страусу предоставить достаточное пространство для свободного движения, то он без всякого огорчения переносит неволю, и, как уже сказано, настолько привыкает к известному месту, что его можно совершенно спокойно выпускать на свободу пастись и брать с собой в дорогу. Дюверье видел по дороге в Рат, в стране Туарегов, как один ручной страус следовал за караваном. Во время остановок, для того чтобы птица не убежала, на ноги ей навертывали путы, какие обыкновенно носят верблюды на пастьбе; в прочее же время ее оставляли без всякого присмотра, и она постоянно появлялась всюду вместе с верблюдами, уже без всяких пут на ногах. В Судане никто не помышляет о том, чтобы сделать их домашними животными или утилизировать каким бы то ни было образом; их держат единственно ради удовольствия и не прилагают ни малейшего труда, чтобы разводить или извлекать денежную пользу из их перьев. Только в новейшее время от них стали получать барыши, достигнув успеха в попытке их размножения.

Страусов ревностно преследуют по всей Африке. Бедуины считают страусовую охоту за одно из самых благородных удовольствий, так как те трудности, с которыми она сопряжена, и составляют особую прелесть для людей подобного рода.